Burgemeester Zutphen: 2020 was een rollercoaster
Tijdens het gesprek met presentator en Zutphenaar Harm Edens konden inwoners live meekijken en vragen stellen. Foto: PR
Tijdens het gesprek met presentator en Zutphenaar Harm Edens konden inwoners live meekijken en vragen stellen. Foto: PR

Burgemeester Zutphen: 2020 was een rollercoaster

ZUTPHEN - De coronapandemie leerde de Zutphense burgemeester Annemieke Vermeulen op een andere manier kijken naar haar stad. “Ik heb nog nooit zoveel mensen ontmoet als in het afgelopen jaar,” vertelt ze in een gesprek met Harm Edens dat woensdagavond 6 januari live werd uitgezonden op het YouTube-kanaal van de gemeente Zutphen.

Door Alize Hillebrink

In plaats van een traditionele nieuwjaarsreceptie luidde burgemeester Vermeulen op 6 januari het nieuwe jaar in vanuit haar eigen woonkamer. Tijdens het gesprek met presentator en Zutphenaar Harm Edens konden inwoners live meekijken en vragen stellen. Gedurende het half uur durende interview keek Vermeulen terug op 2020 en haar jaarthema inclusiviteit, sprak ze over Zutphense jongeren en over de bijzondere ontmoetingen die ze had met Zutphense inwoners. Ondertussen lag haar hondje op de bank zoet te slapen.

Voor de burgemeester was 2020 een behoorlijke rollercoaster. “Een gekkenhuis, vooral in het begin. Alles veranderde in een razend tempo. Ik weet nog dat ik niet sliep, omdat ik alles wilde weten. Want, daar waar normaal de wethouders alles doen, moest ik nu veel dingen in mijn eentje beslissen.” Ook leerde corona haar op een andere manier kijken naar onze stad. “Ik ben me niet eerder zo bewust geweest van het belang van contact met een enkele inwoner.”

Honderden kaarten
De ruimte die ontstond in haar agenda vanwege de vele activiteiten die niet doorgingen - zoals dodenherdenking, de lintjesregen en veteranendag - benutte ze om de afstand van het gemeentehuis tot de inwoners te verkleinen. Honderden kaarten schreef ze naar individuele inwoners en ze ging de wijk in. “Al die momenten dat ik niets moest, ben ik mensen gaan opzoeken. Ik heb nog nooit zoveel mensen ontmoet als in het afgelopen jaar. Ik wilde als burgemeester laten zien dat de overheid juist ook heel dichtbij kan zijn.”

In de eerste lockdown bezocht ze verzorgingshuizen, “op afstand, met een scherm ertussen en soms zelfs met een telefoonlijn. Het waren bijzondere ontmoetingen zegt ze, “omdat we juist door de situatie heel dicht bij elkaar kwamen.”

Tijdens de tweede lockdown nodigde ze actief mensen uit om namen te noemen van inwoners die wel een kaartje konden gebruiken. “Dat heb ik geweten, want dat waren er wel een paar honderd.” Ze kreeg de mooiste verhalen terug van mensen die zich inzetten voor de samenleving. “Mensen die normaal niet zo gezien worden, maar die wel van goud zijn voor anderen om hen heen. Sommige verhalen raakten me, emotioneerden me zelfs.” Ze zag wat het betekent om door contact te maken een beetje vreugde te brengen.

Dilemma’s
De coronapandemie plaatst de burgemeester ook voor dilemma’s die acute beslissingen vragen. Zoals het vergroten van de terrassen, de afsluiting van de Lange Hofstraat om ruimte te bieden aan het winkelend publiek, “lang niet iedereen nam mij dat in dank af.” Deze zomer waarin mensen niet naar het buitenland op vakantie gingen, werd Zutphen nog meer ontdekt dan anders, vertelt ze. “Veel winkels draaiden een kerstomzet, niet wetend dat het met de echte kerst een heel ander verhaal werd.”

Wanneer Edens de polarisering ter sprake brengt zegt ze het jammer te vinden dat mensen de botsing opzoeken. “Ik heb gemerkt dat er ook veel wil is om elkaar wel te vinden. De manier waarop de overheid omgaat met zijn burgers is lang niet altijd om naar huis te schrijven. Het fijne aan mijn rol als burgemeester is dat ik niet politiek ben, ik ben van iedereen.”

Engel van het Waterkwartier
En hoe gaat het met haar thema inclusiviteit, vraagt Edens haar. Ouderen, sociaal zwakkeren, lhbti’ers, nieuwe Nederlanders, mensen met een beperking, lagere inkomens, somt hij op. “Ik weet niet of de problemen van deze groepen door corona groter zijn geworden,” zegt Vermeulen. Erg veel concreter wordt Vermeulen hierover niet. Wel heeft ze op haar tochten door Zutphen verschillende mensen uit deze groepen ontmoet. “Doordat ik veel meer op straat was, kwam ik op plekken waar ik anders niet zou zijn gekomen.” Een van haar ontmoetingen was met ‘Sjane’, “de engel van het Waterkwartier”, waar mensen komen met “vette problemen”, mensen die niet naar een dokter willen of naar iets dat met de overheid te maken heeft, maar wel naar Sjane gaan. “Zij heeft er oog voor. Sjane is goud waard. Daar kunnen we van leren.” Zwaar onder de indruk is ze van de vrijwilligers in de wijkcentra Waterkracht en de Uitwijk, ‘Sjanes’ die volgens haar “topwerk” verrichten. “Dat hebben we nodig. Je ziet dat vrijwilligers vaak veel effectiever zijn dan onze professionals.”

Meer dan anders was de burgemeester in 2020 actief op social media. Via Instagram legde ze contact met jongeren van de skatebaan in Leesten, een voor jongeren geliefde plek die de gemeente wegens samenscholing sloot door er zand over te gooien. “Ik zat er mee. Omdat het zo’n fijne plek is voor de jeugd.” Ze zocht ze op en uiteindelijk stelden de jongeren zelf regels op, “dus ook regels waar ze zich aan wilden houden.”

Voor de gewone jeugd is er ook zonder lockdown, weinig te doen in Zutphen, vindt ze. “Als je niet bij een club zit, wat dan? Hangen is nu zelfs lastig. Een mooi initiatief vindt ze ‘Walhellep’. Een luisterlijn van jongeren voor jongeren. “Een mooi voorbeeld waarin mensen elkaar binnen een groep elkaar proberen te helpen. Dat moeten we hebben.”

Openhartig vertelt ze over de momenten dat ze ‘s avonds in de stad liep om haar hond uit te laten. Momenten die haar kippenvel bezorgden. “Dan was er helemaal niemand, alsof ik door een filmdecor liep, maar dan echt. Het was mooi, omdat we een prachtige stad hebben, maar het was ook heel naar en beangstigend, heel onwezenlijk gewoon.”

Wanneer een kijker vraagt of de burgemeester weleens vrij is, lacht ze. “Ik ben altijd bezig met mijn werk, als ik buitenloop komen mensen naar me toe met vragen of voor een praatje. Burgemeester zijn is geen baan, het is een leven. Alleen op vakantie ben ik anoniem.”

Meer berichten
 

Dagelijks het laatste nieuws in je mailbox ontvangen?

Aanmelden